До прихода испанцев в начале XVI в., ацтеки заселяли огромную территорию – примерно 200 тыс. кв. км – а их численность составляла 5-6 млн. человек. Империя ацтеков простиралась от Северной Мексики до Гватемалы и от Тихоокеанского побережья до Мексиканского залива. Столицей империи был Теночтитлан, город, который со временем стал огромным – с площадью 1200 га и числом жителей, достигающим порядка 120-300 тыс. человек.  
 
Развитие общества у ацтеков находились в той начальной фазе, когда труд пленников-рабов еще не был полностью включен в экономический механизм зарождавшегося классового общества, так как преимущества и выгоды труда рабов не были до конца осознаны. Тем не менее, институт долгового рабства, уже существовал и распространялся на местную бедноту; раб-ацтек был частью новых, развивавшихся производственных отношений, но главное его отличие от простого раба в том, что он обладал правом выкупа. Естественно, рабы из других племен тоже были задействованы в экономической деятельности, но труд раба еще не стал основой этого общества.

Такая недооценка рабского труда в высокоразвитом в государственном плане классовом обществе, очевидно, может быть связана со всё еще значительным избыточным продуктом, который появлялся по причине выращивания такой хорошо плодоносящей сельскохозяйственной культуры, как кукуруза, весьма благоприятным условиям мексиканского высокогорного плато для её культивирования и высочайшей культуре земледелия, которую ацтеки переняли от прежних обитателей Мексики.

Жертвоприношение тысяч пленников-рабов в ацтекских храмах было возведено в культ. Без жертвоприношения людей не обходился ни один праздник. Их проводили практически каждый день. В жертву приносили одного человека, которому перед этим оказывали торжественные почести. Каждый год из числа пленных выбирался самый красивый юноша, который в течение года мог пользоваться всеми благами и привилегиями бога войны Тескатлипока, а в конце года его приносили в жертву. Но на некоторых других «праздниках», жрецы убивали сотни, а по некоторым источникам, и тысячи пленных. Едва ли верится подобным утверждениям, принадлежащим очевидцам конкисты, но суровой и жестокой, не знающей компромиссов религия ацтеков с массовыми жертвоприношениями людей не было пределов в своем рьяном служении правящей кастовой аристократии.

Государство ацтеков не было прочным в территориальном плане, подобно другим древним царствам. Экономика носила полиморфный характер, тем не менее, в основе лежало интенсивное поливное земледелие. Набор культур, выращиванием которых занимались ацтеки, был типичен для долины Мехико. Это – кукуруза, кабачки, тыква, зеленый и красный перец, различные виды бобовых и хлопок. Кроме того, ацтеки выращивали табак, который они курили большей частью в полых стеблях тростника, наподобие папирос. Ацтеки были неравнодушны также и к шоколаду, который они делали из бобов какао. Бобы какао являлись еще и средством обмена.  

Богатая и самобытная культура ацтеков была уничтожена испанскими завоевателями в 1519-21 г.г.